Nono planeta

No início deste mês, a NASA emitiu um apress release afirmando que é provável que nosso sistema solar tenha um nono planeta – mesmo que seja difícil encontrar.

O planeta poderia ter uma massa dez vezes maior que a da Terra, e estar situado vinte vezes tão longe do sol quanto Netuno.

Está sendo referido como “Planeta Nine” e, embora seja muito difícil obter provas claras de sua existência, alguns cientistas estão absolutamente convencidos de que está lá fora.

“Existem agora cinco linhas diferentes de evidências observacionais que apontam para a existência do planeta Nine”, disse Konstantin Batygin, um astrofísico planetário do Instituto de Tecnologia da Califórnia (Caltech), que é parte de uma equipe na busca pelo planeta.

“Se você removasse essa explicação e imagine que o Planeta Nine não existe, então você gera mais problemas do que você resolve. De repente, você tem cinco quebra-cabeças diferentes, e você deve apresentar cinco teorias diferentes para explicá-las “.

A evidência

Em um artigo de 2016, Batygin e co-autor, Mike Brown, detalhou seis objetos conhecidos no Cinturão de Kuiper que se comportam de forma bastante estranha. Todos eles têm órbitas elípticas apontando na mesma direção, e todas essas órbitas são inclinadas da mesma maneira. Ambos esses traços servem como indícios da presença do Planet Nine.

As simulações computacionais que levaram o planeta da hipótese, indicaram que também deveria haver vários outros corpos com inclinações mais extremas do plano solar, na ordem de 90 graus. Brown percebeu que os astrônomos já estão cientes de cinco desses objetos, o que significa que a natureza se encaixava nas simulações.

O planeta Nine também explicaria por que o avião em que a órbita dos outros planetas está inclinada a cerca de seis graus do equador do sol: ao longo do tempo, a gravidade distante do planeta Nine fez com que todo o plano do sistema solar se afunilasse do centro.

Finalmente, há os objetos no cinto de Kuiper que orbitam na direção oposta de tudo o resto em nosso sistema solar.

“Nenhum outro modelo pode explicar a estranheza dessas órbitas de alta inclinação”, explicou Batygin. “Acontece que o Planet Nine oferece uma avenida natural para sua geração. Essas coisas foram torcidas do plano do sistema solar com a ajuda do Planeta Nine e depois espalhadas para dentro por Neptuno “.

Com base no comportamento desses objetos distantes, os astrônomos acreditam que o planeta seja uma Super-Terra, um planeta rochoso maciço que é extremamente comum no universo -, mas que nosso sistema solar, estranhamente, não possui. O planeta poderia ter se acumulado nos confins do nosso sistema ao longo de milhões de anos, formado perto do sol e depois foi lançado para fora, ou até mesmo foi capturado pelo Sol a partir de outro sistema.

Batygin e Brown estão usando o Telescópio Subaru no Observatório Mauna Kea do Havaí para continuar sua busca pelo Planeta Nine. De acordo com Batygin, este telescópio é a melhor ferramenta disponível para caçar algo fraco e distante na vasta extensão do céu.

No entanto, o Planet Nine não é a única explicação para os comportamentos orbitais observados. Uma pesquisa recente do sistema solar externo encontrou mais de 800 objetos trans-neptunianos. Uma distribuição aleatória desta questão também pode ter o mesmo efeito na inclinação sobre os traços observados em várias órbitas, mas o jurado ainda está fora.